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Astronomie. Peut-être une 9e planète dans le système solaire (Planet Nine) ?

Début 2016, deux planétologues ont déclaré qu'une nouvelle planète, dite fantôme, orbitait dans les profondeurs du système solaire, au-delà de l'orbite de Pluton. Cette hypothèse pouvait être déduite selon eux des anomalies d'orbite observables dans les planètes les plus lointaines.

La déclaration avait entrainé une compétition pour découvrir cette planète inconnue, dont la masse était estimée à 10 fois celle de la Terre, et qui avait été sans attendre baptisée Planet Nine. Il se serait agi en effet d'une découverte d'importance scientifique considérable.

Aujourd'hui des astronomes annoncent https://arxiv.org/abs/1805.05355 qu'ils auraient observé un autre monde éloigné, de la taille probable d'une planète naine, dont l'orbite est si anormale qu'elle ne pourrait être provoquée que par la présence de la Planet Nine. Cet objet selon eux confirme l'existence de cette dernière.

L'objet a été remarqué car son orbite, observée dans le cadre du projet Dark Energy Survey https://fr.wikipedia.org/wiki/Dark_Energy_Survey. Il s'agit d'un programme international de relevé optique et en infrarouge cherchant à cartographier des centaines de millions de galaxies de l'univers visible dans le but de mieux comprendre la nature de la force dite énergie noire supposée être à la source de l'expansion de l'univers. Or l'orbite de cet objet est apparue inclinée à 54° par rapport au plan du système solaire.

Précédemment, d'autres astronomes avaient étudié les orbites d'objets de la Ceinture de Kuiper, qui elles aussi sont inclinées d'un angle comparable par rapport au plan du système solaire. Ils en avaient déduit que cette anomalie résultait de l'influence d'une planète encore inconnue.

Celle-ci avait toutes chances d'être la Planet Nine supposée. En simulant mathématiquement l'évolution du système solaire en remontant à plusieurs milliards d'années, ils ont constaté que l'hypothèse de la Planet Nine cadrait parfaitement aux observations récentes. Si bien que celle-ci avait été sans attendre baptisée du nom poétique de 2015 BP519.

Bien sûr, tous les astronomes ne partagent pas cette conclusion. Des milliers d'autres planètes naines non observées présentes lors de la formation du système solaire auraient pu avoir le même effet. Cependant la conviction de l'existence de 2015 BP519 commence à se répandre.

Il sera évidemment très difficile d'observer prochainement la présence de celle-ci et son orbite, mais ceci présenterait un tel intérêt que les recherches se multiplieront dans les prochaines années.

De quel intérêt s'agirait-il ? Scientifique certainement mais évidemment pas pratique car les humains ne pourront jamais espérer s'y rendre effectivement. Ils auront déjà le plus grand mal d'ici la fin du siècle – si l'humanité ne s'est pas auto-détruite d'ici là - à atteindre Mars et y survivre.

Pour plus de détails, voir

https://www.quantamagazine.org/a-new-worlds-extraordinary-orbit-points-to-planet-nine-20180515/

 

19/05/2018
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